¡Ayuda! Nos estamos quedando sin fósforo

En los últimos años ha habido mucho debate acerca de la disponibilidad del fósforo: uno de los principales nutrientes necesarios para el crecimiento vegetal. Como en el caso del agua, el fósforo se está volviendo cada vez más escaso (véase a continuación la gráfica de figura 1). Con tanto énfasis en la escasez del agua, tendemos que pasar por alto que los nutrientes de las plantas (o fertilizantes) son tan esenciales. Europa tiene una cantidad limitada de fósforo extraíble. Por el momento, los Países Bajos es el único país europeo con un excedente de fósforo. En los Países Bajos, la plataforma de nutrientes se creó para promover el reciclaje de fosfato. Se espera que los precios de este producto aumenten a medida que la escasez incremente. ¿Se agotará el fósforo? ¿Existe justificación para esta preocupación? ¿Qué podemos hacer al respecto?

Figura 1: Curva de  ‘Hubbert’,  pico de fósforo, lo que indica que la producción alcanzará un máximo y posteriormente descenderá (fuente:Cordell, Drangert y White, 2009)

Además de nuestras reservas de fósforo, cada vez más escasas, existe un número limitado de minas de fosfato en todo el mundo, la gran mayoría de fosfato en el mundo proviene de sólo tres minas; de hecho, el ochenta por ciento de las reservas mundiales se exporta de Marruecos, China y Jordania (véase Figura 2).


Figura 2: Reservas mundiales de fósforo como se informó en el 2008. El resto de las reservas están altamente concentradas geográficamente y están bajo el control de sólo unos cuantos países. Nota: Las unidades están en roca fosfórica, no P. Fecha: Jasinski ((2009).

Fosfato como fertilizante
El fosfato es uno de los fertilizantes clave requeridos para el crecimiento vegetal. El fosfato es esencial para el desarrollo de la raíz, el proceso de fotosíntesis y la producción de azúcares en las plantas. También desempeña un importante papel en la respiración de las plantas y la asimilación (asimilación es la producción de nutrientes utilizando la luz). Las plantas que carecen de fósforo por lo general padecen de retraso en el crecimiento. Esto se muestra en la siguiente figura.
 
Figura 3: La deficiencia de fosfato afecta severamente el crecimiento de las plantas
Medidas

Si el fósforo es tan importante, y su disponibilidad y extractabilidad tan limitadas, ¿qué podemos hacer para asegurar el suministro adecuado en el futuro? Hay varias medidas que se pueden tomar, las cuales se dividen en medidas macroeconómicas y microeconómicos.

Medidas macroeconómicas
Cada país debería elaborar y supervisar su equilibrio de fosfato. Los fertilizantes baratos son cosa del pasado. Pedimos la opinión del ex presidente de la Plataforma de nutrientes, segundo miembro actual del parlamento en los Países Bajos Eric Smaling: "El sector hortícola debería determinar con precisión los actuales niveles de entrada y salida de fósforo en los sectores y subsectores. Tal equilibrio mostrará dónde se producen las pérdidas y permitirá disminuir los costos. Ya que en Europa se tiene una cantidad limitada de fósforo extraíble, se tendrán que reciclar. Hay tres tipos de residuos: residuos agrícolas, residuos procedentes de las industrias de alimentos y estimulantes (incluyendo los productos caducados) y lodos de depuradora”. Smaling continúa: "Se deberían comparar los tres tipos para determinar el método más eficiente de retención de fósforo dentro del sistema de producción. Si el reciclaje de residuos vegetales (por ejemplo tomates) tiene mayor peso en comparación con la recuperación de fósforo de las aguas de tratamiento, esto sería un interesante caso de estudio".

Medidas microeconómicas
Estas medidas microeconómicas podrían adoptarse ya mismo:
1. La primera medida es el cambio de suelo a medios sin suelo de cultivo. Esto sería un gran paso y mejoraría dramáticamente los rendimientos de los cultivos. Esto también permitiría un ahorro importante en los fertilizantes.
2. El siguiente paso es el reciclaje de las aguas residuales y los fertilizantes que ahí se tienen; por ejemplo, mediante la desinfección con luz UV. Dos beneficios importantes de la luz UV es que es eficiente y no afecta la composición de las aguas residuales. Esto segundo permite que los fertilizantes en el agua sean reutilizados. El coste del equipo de desinfección se puede recuperar en un plazo de dos años, ¡así de rápido!

 
Figura 4: Ejemplo de reciclado en circuito cerrado. Se utiliza un equipo HortiMaX FertiMiX para agregar fertilizantes, mientras que el HortiMaX VitaLite se utiliza para desinfectar el agua de drenaje.

3. El tercer paso consiste en dar a las plantas exactamente lo que necesitan al controlar con precisión la aplicación de fertilizantes. Los progresos técnicos en sensores y sistemas de control continuaron avanzando. La mayoría de los productores de la actualidad controlan la fertirrigación basándose en el nivel de EC. Existen, sin embargo, nuevos métodos más precisos para la dosificación de fertilizantes. Estos fertilizantes evitan la acumulación en el sistema para que el agua se pueda reciclar con más frecuencia. Un ejemplo de uno de estos métodos se muestra en la figura 5.

Conclusión
Se está llegando al punto más alto en la producción de fósforo. El manejo cuidadoso de nuestros suministros de fósforo es esencial, a medida que la población mundial sigue creciendo, y con ella, la demanda de alimentos. Desde un punto de vista macroeconómico, tenemos que monitorear nuestro equilibrio de fosfato. Desde un punto de vista microeconómico, podemos tomar medidas a corto plazo. La recolección y, posteriormente la desinfección y el reciclaje de aguas residuales son ahora opciones factibles y suelen proporcionar mayor rentabilidad de la inversión.

Sobre el autor
Ir. Michiel Suurmond
Director de productos para agua y nutrición
Tel.: 00 31 6 55 70 73 96
E-mail: msuurmond@hortimax.com
Website: www.hortimax.com

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