HORTIPLAN Y HORTIMAX UNEN ESFUERZOS EN UN PROYECTO DE CULTIVO DE ALGAS

Durante los próximos años, enfrentaremos el enorme reto de satisfacer las necesidades básicas de la creciente población mundial. Las microalgas (algas microscópicas) son una alternativa prometedora para la producción de biomasa. Éstas contienen un alto valor nutricional y para su cultivo no se requiere de suelo fértil o agua potable. El 25 de septiembre, durante un seminario en la Universidad Thomas More College, en Bélgica, oficialmente se dio a conocer un fotobiorreactor continuo para el cultivo de algas. Tanto Hortiplan y HortiMaX proporcionaron parte de la tecnología para este proyecto.

Investigación sobre producción a gran escala
Las tecnologías actuales para la producción de algas a gran escala son caras. Esto hace que el cultivo de algas, en grandes cantidades, sea un reto importante. Las algas requieren condiciones muy específicas, las cuales se pueden crear en un fotobiorreactor. SUNBUILT, un proyecto de inversión de FEDR, VITO y la universidad Thomas More College, se construyó un fotobiorreactor continuo cerrado para el cultivo de algas. Esta unidad de producción está conectada a una unidad de cosecha y procesamiento que permite a los compuestos de alto valor añadido ser extraídos de la biomasa. En la universidad Thomas More College se examinará si con este nuevo reactor, la producción de algas a gran escala es posible a un precio bajo.

 
Foto. Fotobiorreactor instalado en un invernadero de la Universidad Thomas More College

La importancia de las microalgas
Las microalgas son algas microscópicas, que convierten la luz solar en energía, a través del proceso de fotosíntesis. Las microalgas producen aproximadamente la mitad del oxígeno en la Tierra, mientras que consumen el gas CO2 del invernadero, también contienen nutrientes importantes como proteínas, carbohidratos y grasas no saturadas, además de ser una fuente prometedora de muchos productos de alta calidad, tales como: ácidos grasos omega-3, antioxidantes, vitaminas, carotenoides y otros pigmentos. Gracias a su alto valor nutricional, tienen usos potenciales como aditivos alimentarios para la salud humana y consumo animal, en la acuicultura, y en aplicaciones farmacéuticas y cosméticas. Un ejemplo bien conocido del uso de algas es en el cultivo de salmón, donde los peces se alimentan de algas de agua salada ricas en omega-3 y vitamina D para que puedan desarrollar el color adecuado de la piel y el rosado de su carne distintiva. Esto es a menudo un requisito previo para vender el salmón en los supermercados.

 
Foto. Granja de salmón

Hortiplan y HortiMaX: una mezcla única
Se lanzó una licitación para encontrar a un proveedor para el suministro de la tecnología necesaria. Eric Scheers de Hortiplan dice: “Cuando nos preguntaron si estaríamos interesados en colaborar en el proyecto de algas para la universidad Thomas More college, fue difícil determinar si Hortiplan podría proporcionar un valor añadido a un proyecto de este tipo”. Eric continúa: “Sin embargo, en nuestra primera reunión con los responsables del proyecto, pronto se hizo evidente de lo que tenían en mente. El objetivo del proyecto era automatizar cuatro reactores de algas utilizando tecnología hortícola fiable, asequible y profesional. Y eso era justo lo nuestro. No por nada los reactores se encuentran dentro del invernadero”.

“Dado que se deseaban cultivar tanto algas de agua dulce y salada, se tuvieron que hacer algunas modificaciones para que la unidad fuera capaz de preparar las diferentes recetas de fertirrigación. Por ejemplo, el sensor CE se modificó para poder manejar las concentraciones altas. Gracias a nuestra estrecha relación de trabajo con HortiMaX, fuimos capaces de ofrecer una solución que cumpliera con todas las necesidades”. Fuimos seleccionados como los mejores proveedores para este proyecto con base en el precio y el rendimiento.
    
  
Foto de la izquierda: Unidad FertiMiX hecha a la medida con canal de dosificación especial
Foto de la derecha: sensor CE especial con transmisor integrado (Rango de medición de 0-30 CE)

Modificaciones menores
La universidad Thomas More College buscaba cultivar e investigar tanto algas en agua salada y dulce y esto no era posible con una solución estándar. Por ejemplo, el sistema tenía que controlar parámetros como: luz (PAR), temperatura del agua, entrada de nutrientes (fertirrigación), valor de pH, nivel de CO2 y consumo de aire en el reactor. Se proporcionó una unidad Fertimix Custom para aplicar los nutrientes necesarios y una combinación de MultiMa/Synopta para controlar y operar la unidad. Posteriormente, se instaló todo el sistema a cargo de Hortiplan.

 
Foto de MultiMa / Estación de operación Synopta

Michiel Suurmond, Director de productos HortiMaX para Agua y Nutrientes, dijo lo siguiente sobre el proyecto: "Esta unidad Fertimix Custom cuenta con un canal de dosificación de gran tamaño que se puede aplicar tanto en agua dulce como en agua salada con un tanque de mezcla. La unidad también está equipada con un sensor CE especial (con un rango de 0 a 30 CE) que tiene un transmisor integrado con una señal de 4-20 mA. Los valores medidos se muestran mediante una medida autónoma en el equipo MultiMa. Esta solución todo en uno permite interminables variedad de recetas. Pudimos fabricar este sistema personalizado con modificaciones menores comparado con nuestros modelos hortícolas estándar”.

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